Los cromosomas (del griego chroma , color, y soma, cuerpo) son corpúsculos compactos que transportan información genética. Cada cromosoma está formado por una molécula de ADN larga y lineal asociada con proteínas . Estas proteínas son responsables de mantener la estructura del cromosoma y ayudar a controlar las actividades de los genes presentes en las moléculas de ADN .

Los cromosomas están presentes en el núcleo de las células eucariotas y su número varía en cada especie. En la especie humana, por ejemplo, se distribuyen de la siguiente manera:

  • Células somáticas (células no reproductivas): 46 pares de cromosomas homólogos . Estos cromosomas presentes en pares son similares y, por lo tanto, estas células pueden llamarse diploides y representarse por 2n;
  • Células reproductivas, células germinales o gametos (espermatozoides y óvulos): 23 cromosomas. Estas células se unen en el proceso reproductivo, dando lugar a células somáticas con 46 cromosomas. Cuando las células tienen solo un conjunto de cromosomas similares, se denominan haploides y se representan con n.

Los cromosomas tienen una región de estrangulamiento llamada centrómero o constricción primaria. Según la posición del centrómero, los cromosomas se pueden clasificar en:

  • Metacéntrico: centrómero en la región central del cromosoma;
  • Submetacéntrico: centrómero ligeramente alejado del centro;
  • Acrocéntrico: centrómero próximo a uno de los polos;
  • Telocéntrico: centrómero presente en uno de los polos.

Los cromosomas tienen en su extremo una región con cadenas repetitivas de ADN . Esta región se denomina telómero y su función es proteger al cromosoma del daño y permitir que la duplicación del ADN se produzca correctamente, sin desgastar los genes durante los sucesivos ciclos de replicación .

Los cromosomas aparecen en diferentes estados de condensación durante la vida de la célula. Cuanto más condensado, más visible bajo el microscopio. Alcanzan el nivel más alto de condensación durante el proceso de división celular.